Plutón a la vista

por el 04/07/15 at 4:57 pm

“Todo el universo o la nada. ¿Cuál de las dos será?”. — H. G. Wells, Things to come (1936)

Cuando la sonda New Horizons fue lanzada con destino al sistema de Plutón en enero de 2006, el hoy planeta enano era considerado como el noveno planeta del Sistema Solar; Twitter tal vez sólo existía en la cabeza de Jack Dorsey y faltaba un año para el lanzamiento de la primera generación del iPhone.

Plutón es un cuerpo tan alejado que entre su último perihelio y su próximo afelio hay 124 años terrestres de separación. La última vez que Plutón estuvo cerca del Sol (el 5 de septiembre de 1989) se colocó a una distancia de 4,437 millones de kilómetros, casi 30 veces la distancia entre la Tierra y Sol. Su punto más distante lo alcanzará el 23 de agosto de 2113, a la abrumadora distancia de 7,311 millones de kilómetros, casi 49 veces la distancia entre la Tierra y el Sol.

El distante Plutón fue descubierto en febrero de 1930 por el inquieto joven de 24 años Clyde Tombaugh (1906-1997) mientras trabajaba para el observatorio fundado por el acaudalado astrónomo aficionado Percival Lowell. Caronte, su principal satélite, fue descubierto en junio de 1978.

Imagen a color del planeta enano Plutón tomada por la sonda New Horizons el 25 de junio de 2015. HA/NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

La redefinición planetaria de la Unión Astronómica Internacional en 2006 despojó a Plutón de su condición de planeta, al colocarlo junto otros cuerpos del Sistema Solar en la categoría de planeta enano, reservada para aquellos cuerpos que no pueden despejar su órbita y, por consiguiente, suponen un origen distinto al de los planetas.

Ocho décadas y media después de su descrubrimiento, la sonda New Horizons sobrevolará Plutón (y su satélite Caronte) el próximo martes 14 de julio a las 7:49:57, hora de la República Dominicana, tras nueve años y medio de viaje y millones de kilómetros recorridos.

New Horizons (parte del programa New Frontiers) es un intento de la NASA de conocer la morfología y geología de Plutón y su satélite, además de la composición química de superficie de ambos, entre otros objetivos.

Tras sobrevolar Plutón, a una distancia aproximada de 12,500 kilómetros, la New Horizons tiene contemplado estudiar algunos objetos del cinturón de Kuiper.